Лоукосты — бюджетные авиакомпании  (авиакомпании-дискаунтеры или лоукостеры) предлагают крайне низкую плату за авиаперелет в обмен на отказ от большинства традиционных пассажирских услуг. Если же дополнительный сервис присутствует, как правило, его стоимость сопоставима с ценой билета.

Родина концепции Low Cost — США, откуда она распространилась в Европе в начале 1990-х и в дальнейшем стала популярной во многих странах мира. Построив совершенно новую модель бизнеса, в основу которой легла высокая производительность труда и низкие накладные расходы, авиакомпании-дискаунтеры предоставили пассажирам возможность летать по очень низким тарифам, немыслимым для традиционных перевозчиков.

В Европе во всех направлениях летают более 120 авиакомпаний, готовых предлагать своим пассажирам самые низкие цены на авиабилеты.

Три типа бюджетных авиакомпаний:.

Тип 1: Ultra Lowcost

Представителями этого типа бюджетных авиакомпаний в Европе является Ryanair. WizzAir находится в промежутке между низшей и средней группой. Ультра-лоукосты в Азии это AirAsia, Cebu Pacific, Tiger.

Менеджмент перевозчиков максимально  минимизирует свои расходы. В результате это приводит к огромному числу дополнительных опций, за которые приходится платить: перевозка багажа, приоритетная посадка, питание на борту, бронирование места в аварийном ряду и даже регистрация.

Фактически дешевый билет можно купить лишь за несколько месяцев до перелета и только если путешествовать налегке. Ультра лоу-кост авиакомпании летают в основном в отдаленные аэропорты, которые часто расположены в 100–150 км от города, стыковки рейсов не производятся, т.е. авиакомпания продает перелет из точки А в точку Б только прямым рейсом.

Но в результате максимальная экономия позволяет предложить предельно низкие цены на билеты.

Тип 2: Middle Lowcost

Большинство лоу-кост авиаперевозчиков принадлежат ко второй категории. Яркими представителями этой группы являются Germanwings, EasyJet, Vualing. С одной стороны багаж все также остается платным, как и питание, а компоновка также предусматривает максимально возможное число мест. Однако у некоторых компаний второго типа появляется официальная возможность стыковок, рейсы часто выполняются в центральные аэропорты, иногда пассажир получает посадочный талон с указанным местом в самолете или в очереди на посадку.

Такой подход приводит к увеличению издержек и билеты на рейсы Middle Lowcost авиакомпаний можно назвать условно дешевыми. Стандартная цена в одну сторону без учета провоза багажа может составлять 30–70 евро, а по-настоящему дешевые билеты по цене 20–40 евро всплывают лишь во время распродаж.

Тип 3: Low Fare

Третий тип бюджетных авиакомпаний можно назвать условно лоу-костами. Зачастую даже сложно сказать, чем они отличаются от традиционных авиакомпаний,  кроме уровня тарифов. Яркими представителями являются AirBerlin и частично аirBaltic. Авиакомпании предлагают официальные стыковки, полеты в центральные аэропорты, продажу билетов через глобальные дистрибуционные системы (GDS Amadeus, Galileo), указанные места в посадочных талонах, бесплатную перевозку багажа, комфортное расстояние для ног в салоне, наличие питания и даже бортовую систему развлечений.
В результате тарифы почти всегда получаются на уровне обычных авиакомпаний.

Однако, во-первых, вы можете за адекватную цену купить билет в одну сторону, в то время как у обычных авиакомпаний такой билет часто равен стоимости билета в обе стороны. Во-вторых, во время проведения акций у этих перевозчиков могут появляться билеты по 30–50 евро в одну сторону с учетом сборов.